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Mardi 19 Juin 2018

SCIENCE - Publié le 22/04/2017 à 17:47


Le Cynthiacetus, méchant grand-père des baleines



L'impressionnant specimen exposé au Muséum d'histoire naturelle de Paris est bien l'ancêtre des cétacés actuels

Ceux qui ont déjà visité le Muséum national d'Histoire naturelle (MNHN) à Paris l'ont forcément vu car un spécimen fossile exceptionnellement conservé de son squelette est exposé depuis 2014 dans la galerie de paléontologie. Cet impressionnant Cynthiacetus peruvianus, 9 mètres de long et 35 millions d'années d'âge, a permis aux chercheurs du Centre de recherche sur la paléobiodiversité et les paléoenvironnements du Muséum d'explorer dans les moindres détails son anatomie. Cette étude exceptionnelle fait aujourd'hui l'objet d'un numéro spécial de la revue Geodiversitas et démontre que Cynthiacetus fait bien partie de la famille des Basilosauridés, d'où sont issus les cétacés modernes.

C'est un chercheur du MNHN, Christian de Muizon, principal signataire de l'article consacré à ces travaux, qui découvrit ce fossile en 1977 sur la côte pacifique du Pérou. Il est daté de l'Eocène supérieur, soit 36 à 38 millions d'années. Lors du dégagement du squelette, des os d'un thon de grande taille avaient été retrouvés dans la région antérieure de sa cage thoracique. «Ces os étaient pour certains encore articulés entre eux, ce qui laisse supposer qu'il ne l'avait pas broyé et l'avait sans doute avalé au moins partiellement», estime-t-on au Muséum. Il devait aussi sans doute se nourrir de grands manchots abondants à cette époque. Et pouvait sans doute se défendre sans problème contre les requins qui ne faisaient alors que 4 à 5 mètres.

«Il constitue un intermédiaire morphologique et écologique entre les premiers cétacés (environ 50-45 Ma) qui étaient des animaux à quatre pattes, de petite taille, en partie terrestres ou amphibies et les cétacés actuels, eux, totalement aquatiques», affirment les chercheurs. Il présente par exemple le plus grand nombre de vertèbres thoraciques et de côtes de tous les cétacés. Outre sa longueur impressionnante, il mesure 2 m de large et 1,5m de hauteur.

Cynthiacetus était totalement aquatique et devait donc, selon toute vraisemblance, mettre bas dans l'eau. Il avait encore des membres postérieurs apparents à l'extérieur du corps, mais très atrophiés. Ce sont des reliques des membres des premiers cétacés, qui leur permettaient de se déplacer au sol. Toutes ces données peuvent être vérifiées en allant le voir...

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