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Lundi 1 Juin 2020

CIEL&ESPACE - Publié le 14/04/2015 à 16:52


Sonde Dawn: Cérès entretient le mystère



D'abord considérée comme une planète, ensuite comme un astéroïde puis depuis 2006 comme une "planète naine", Cérès ne cesse d'intriguer les scientifiques qui peinent à percer ses mystères.

Après un périple de sept ans et demi, la sonde américaine Dawn s'est placée depuis le 6 mars en orbite autour de cette sphère de roches et de glace entre Mars et Jupiter, dans le système solaire.

La sonde a commencé à envoyer des données sur Cérès présentées lundi lors d'une conférence de l'Union européenne des Géosciences dans la capitale autrichienne Vienne.

Les récentes observations, réalisées dans le cadre de cette mission américaine de 473 millions de dollars (446 millions d'euros), ont encore accru les interrogations des chercheurs.

L'idée des astrophysiciens était de tester la théorie selon laquelle Cérès serait une sorte d'"embryon" de planète riche en eau, une relique de la naissance du système solaire il y a 4,5 milliards d'années.

Dawn a observé deux points brillants à la surface de Cérès en espérant découvrir sa carte d'identité chimique et physique.

Mais au lieu d'expliquer ces points, les analyses ont montré que ceux-ci "se comportent différemment", a déclaré Federico Tosi, qui travaille sur le spectromètre en lumière visible et infrarouge VIR de Dawn. Alors que "Spot 1", le point 1, est plus froid que ce qui l'entoure, ce n'est pas le cas de "Spot 5".

Une douzaine de points lumineux ont été repérés à la surface de Cérès. Sur les images, ils ressemblent à des lumières brillant sur une surface gris sombre.

Cérès met l'équivalent de 4,61 années terrestres à faire le tour du Soleil.

Avec un diamètre d'environ 950 km, il s'agit du plus gros objet de la ceinture d'astéroïdes -- assez gros pour que la gravité lui ait donné sa forme presque sphérique.

Avec le spectromètre VIR, les scientifiques de Dawn ont pu obtenir différents types d'images.

Sur l'une d'elles, pour des yeux humains, Cérès ressemble à une boule "foncée et brune" avec des points blancs clairement visibles.

Mais avec des images thermiques, "Spot 1" devient un point sombre sur une boule rouge, indiquant qu'il est plus froid que le reste de la surface, selon M. Tosi de l'Institut national d'Astrophysique de Rome.

La "plus grosse surprise" est venue de "Spot 5", qui a purement et simplement disparu sur les images thermiques.

"Nous avons donc des points lumineux à la surface de Cérès qui, du moins du point de vue thermique, semblent se comporter de façon différente", a-t-il constaté.

Plusieurs théories existent autour de ces points qui pourraient être de la glace ou des "minéraux hydratés". Toutefois l'hypothèse de la glace serait difficile à expliquer car Cérès n'est pas assez loin du Soleil pour avoir de la "glace stable" à sa surface, a déclaré M. Tosi,

Autre fait intrigant: Cérès ne ressemble pas à son voisin Vesta, étudié en 2011 et 2012 par Dawn. Vesta est un grand rocher de forme irrégulière sans trace d'eau. Il est brillant et reflète une bonne partie de la lumière du Soleil alors que Cérès est sombre - contraste qui semble indiquer que ces corps ont vécu des odyssées spatiales très différentes.

Les chercheurs ont également trouvé moins de grands cratères sur Cérès qu'attendu après l'observation de Vesta, selon Christopher Russell, qui dirige l'équipe scientifique.

Des traces d'impacts à la surface suggèrent que Cérès a subi de "violentes collisions", estime un membre de l'équipe, Martin Hoffman, de l'Institut Max Planck de recherche sur le système solaire de Goettingen (Allemagne).

Au total, l'hypothèse selon laquelle Cérès serait une "bébé" planète qui ne serait jamais devenue adulte, demeure incertaine.

De nouveaux éléments pourraient permettre d'y voir plus clair dans les prochains mois.

Cérès a été observée pour la première fois en 1801 par un astronome italien, Giuseppe Piazzi, qui lui a donné le nom d'une déesse romaine.

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